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Economía

Bruselas | 1.000 millones de euros de multa a cinco bancos por formar un cartel en el mercado de divisas

Coordinación a través de chats

El cartel ha llevado a «socavar la integridad del sector a expensas de la economía y los consumidores europeos». Barclays, RBS, Citigroup, JPMorgan y MUFG han sido sancionados.

Margrethe Vestager, comisaria europea de Competencia. AFP

La Comisión Europea ha impuesto esta mañana una multa de más de 1.000 millones de euros a Barclays, RBS, Citigroup, JPMorgan y MUFG Bank por participar en un cartel en el mercado de divisas «y socavar la integridad del sector a expensas de la economía y los consumidores europeos».

En dos decisiones paralelas, el departamento de Competencia dirigido por la danesa Margrethe Vestager ha sancionado a las entidades tras encontrarlas culpables de cartelizar el mercado de divisas, y en concreto de coordinarse mediante chats para beneficiarse de operaciones con euros, libras británicas, yenes, francos suizos, dólares estadounidenses, canadienses, neozelandeses y australianos, y así como coronas suecas, danesas y noruegas.

En la primera decisión, sobre el denominado Forex – Three Way Banana Split cartel, el importe asciende a más de 811 millones, que deberán abonar Barclays, The Royal Bank of Scotland (RBS), Citigroup y JPMorgan. En la segunda, contra el Forex- Essex Express cartel , la cantidad es de casi 258 millones, que tendrán que pagar de nuevo Barclays y RBS, pero también MUFG Bank, antes conocido como Bank of Tokyo-Mitsubishi. Hay una entidad adicional, UBS; que participó en ambos casos, pero que se libra de la multa al haber sido la que informó a Bruselas de la existencia y la forma de trabajar de los cárteles, totalmente contrarios a las leyes europeas.

«Las empresas y las personas dependen de los bancos para cambiar dinero con el que poder realizar transacciones en países extranjeros. Las actividades comerciales al contado de divisas son uno de los mercados más grandes del mundo, con un valor de miles de millones de euros cada día. Hoy hemos multado a Barclays, The Royal Bank of Scotland, Citigroup, JPMorgan y MUFG Bank y esto envía un mensaje claro de que la Comisión no tolerará el comportamiento colusorio en ningún sector de los mercados financieros. El comportamiento de estos bancos socavó la integridad del sector a expensas de la economía y los consumidores europeos».

Así funcionaba el cartel

El funcionamiento de este cartel no es novedoso y recuerda, en la mecánica, a otros casos de colusiones, como el de la manipulación del Euribor, con acuerdos ilegales entre traders a través de chats. Los implicados usaban una serie de salas, con nombres como Three way banana split / Two and a half men / Only Marge«), algunos sacados de series de televisión. Su actividad se remonta más de una década y se alargó en el tiempo. El primer expediente es por operaciones entre el 18 de diciembre de 2007 y el 31 de enero de 2013. El segundo, entre diciembre de 2009 y julio de 2012.

Cuando las empresas intercambian grandes cantidades de una determinada divisa contra otra, lo hacen casi siempre a través de un operador de Forex. Los principales. Entre sus clientes principales están los gestores de activos, fondos de pensiones, fondos de cobertura (hedge funds), grandes multinacionales y otros bancos.

Las de divisas son operaciones que se ejecutan intra día y al tipo de cambio vigente y cualquier variación, por pequeña que sea, genera importantes costes o beneficios al moverse miles de millones. Según ha denunciado Bruselas, se no se hacía de forma limpia. Las monedas más líquidas y negociadas en todo el mundo (cinco de las cuales se utilizan en el Espacio Económico Europeo) son el euro, la libra esterlina, el yen japonés, el franco suizo, el dólar estadounidense, el canadiense, el neozelandés y el australiano, y las coronas danesa, sueca y noruega.

En esos chats, los trabajadores de los bancos intercambiaban «información sensible» sobre las operaciones más grandes que estaban en marcha, identificando quién era su cliente, qué monedas necesitaba y la cantidad que iba a mover. Permitiendo alterar el libre mercado y las cotizaciones.

Además, los implicados compartían los diferenciales que se aplicarían a cada operación, sus posiciones abiertas o detalles extra sobre los intercambios. «Esa información, siguiendo el entendimiento tácito alcanzado por los comerciantes participantes, les permitieron tomar decisiones informadas en el mercado sobre si vender o comprar las monedas que tenían en sus carteras y cuándo», explica Competencia en un comunicado. «Ocasionalmente, estos intercambios de información también permitieron a los traders coordinarse, por ejemplo, a través de una práctica llamada standing down, mediante la que algunos se abstenían temporalmente de la actividad para evitar interferir con otro operador dentro de la sala de chat».

Para fijar la cuantía de la sanción la Comisión ha tenido en cuenta el monto de las operaciones en el Área Económico Europea, la «seria naturaleza de la infracción, el ámbito geográfico y la duración. UBS ha recibido inmunidad total, ahorrándose los 285 millones que habría tenido que abonar.

Igualmente, los bancos del primer expediente han obtenido reducciones del castigo por su cooperación en la investigación, descuentos que en algunos casos llegan hasta al 50%. En el segundo, todos salvo MUFG Bank, que no pidió «lenidad». Adicionalmente, la Comisión rebajó un 10% el monto final por el reconocimiento de la participación y su responsabilidad.

Por tanto, Barclays tendrá que pagar 116 millones, RBS 155, Citigroup 310 y JPMorgan 228 por el primer cartel. Por el segundo, Barclays otros 94 millones, casi lo mismo que RBS y bastante más que la entidad japonesa, multada con casi 70 millones de euros.

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