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Salud

¿Por qué nos duele la cabeza al tomar algo muy frío?

Una mujer sirve un helado de cucurucho en una heladería artesana. GTRES

Durante el verano uno de los mayores placeres es disfrutar de los helados de hielo. Sin embargo, es habitual tragar un trozo demasiado grande y sentir una sensación que se podría definir como «congelamiento del cerebro». Esto, que se manifiesta con un dolor que se extiende hasta las sienes y que obliga a cerrar los ojos, ocurre con bastante frecuencia. La pregunta que parece que nunca tiene respuesta es: ¿por qué duele la cabeza al tomar algo muy frío?

El nombre científico de esta reacción que se puede sentir al tomar algo muy frío es esfenopalatino ganglioneuralgia. La International Headache Society (Sociedad Internacional del Dolor de Cabeza) la reconoció como una afección en el año 1988. De hecho, se considera que es un tipo de cefalea, específicamente, una cefalea primaria provocada por estímulos fríos.

La razón por la que se nota ese dolor de cabeza tras consumir algo muy frío, ya sea un helado o un granizado, la expone el Centro Nacional para la Información Biotecnológica, NCBI. Al parecer, se produce debido a una reacción fisiológica inducida por la estimulación de los nervios nasociliares.

Cuando un alimento o bebida muy frío toca el paladar, los vasos sanguíneos se estrechan para reducir la pérdida de calor. Los nervios conducen los impulsos sensoriales del ojo y de la mucosa nasal provocando esa sensación de dolor. El malestar comienza a desaparecer cuando los vasos se relajan y el flujo sanguíneo aumenta. A pesar de esta razón, aún no existe un consenso claro entre los profesionales de la salud sobre las causas que provocan este efecto.

¿Qué sucede cuando se nos «congela el cerebro»?

En el momento en el que se ingiere algo frío, si se manifiesta el esfenopalatino ganglioneuralgia, se manifiesta un dolor punzante y muy intenso en la frente que, rápidamente, hará que se lleven los dedos a la parte superior de la nariz. Todo ello con el objetivo de reducir lo máximo posible este malestar. Esta sensación de congelamiento del cerebro no dura más de 5 minutos, tiempo en el que suele haber picos de mayor y menor dolor hasta que este termina desapareciendo.

¿Las personas con migraña tienden a sufrirlo más?

Una afirmación muy curiosa que recoge el National Institute of Neurological Disorders and Stroke (Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares), NINDS, es que «el dolor de cabeza del helado es más común en las personas que padecen migraña«. Quizás por eso está recogido como una forma de cefalea primaria. No obstante, será necesario que se realicen más investigaciones.

Esta sensación, a pesar de su nombre científico, no entraña ningún problema para la salud. No obstante, para evitar sufrirla, la neuróloga y profesora clínica en la Facultad de Medicina de Texas Stephanie Vertrees, aconseja consumir los alimentos fríos muy lentamente y en pequeños trozos para que se calienten en la boca antes de ser ingeridos. En el caso de que ya se empiece a manifestar el dolor, una manera de intentar reducirlo de forma rápida es pegar la lengua al paladar para que el calor permita que los vasos sanguíneos se relajen y todo vuelva a la normalidad.

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